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Les expressions faciales de douleur des foetus

Avec l’avancée de la médecine prénatale qui permet des traitements in utero, la question de comment les professionnels de la santé peuvent identifier les expressions faciales et plus particulièrement les expressions de douleur et de détresse chez les fœtus a pris une grande importance.

La plupart des études sur la douleur néonatale ont été réalisées sur des bébés prématurés. Cependant, aujourd’hui, grâce à l’imagerie 4D, il est possible d’étudier de manière relativement précise les actions faciales des fœtus et donc l’expression de la douleur de manière prénatale. En effet, Reissland et son équipe ont recensé les différentes expressions faciales présentes chez les fœtus. Ainsi 19 actions faciales ont été déterminées qui peuvent se combiner pour former des expressions faciales complexes. A partir de ce référentiel les chercheurs ont étudié l’évolution des expression faciales et la présence de l’expression typique de la douleur chez des fœtus.
Pour cela 15 fœtus sains ont été observé 4 fois 20 minutes au cours entre la 24 ème semaine et la 36 ème semaine de grossesse. Les expressions de leurs visages ont été étudié image par image avec le Facial Action Coding Système (système de codage utilisé pour étudier les expressions faciales) appliqué à l’étude des fœtus.

L’émotion de douleur n’apparaît chez le fœtus qu’à la 25 ème semaine à cause de la maturation du système cortical. L’expression faciale typique de la douleur étant : le froncement des sourcils, froncement du nez, élévation de la lèvre supérieure, ouverture des lèvres (AU4+9+10+25). Voir photo ci-contre. Des expressions de douleur – détresse ont pu être observé chez les foetus. Pour les auteurs la difficulté est ensuite de savoir si ces expressions sont du à une réelle souffrance du foetus ou a de simples réactions physiologiques causées par la maturation.

Il a aussi été observé que plus le temps de gestation augmente plus les fœtus présentent des combinaisons de mouvements faciaux complexes. Les mouvements faciaux complexes se caractérisent par la combinaison de trois, quatre ou cinq mouvements faciaux en simultané, comme les expressions de douleur – détresse. Les fœtus ont montré davantage de mouvements faciaux complexes au cours de leur évolution et de leur maturation.
En conclusion, cette étude a permis de mettre à l’épreuve l’étude des mouvements faciaux chez les fœtus. Il a été observé la progression de l’augmentation des mouvements complexes in utero ainsi que la formation de l’expression de douleur/détresse. Plus les fœtus sains maturent plus ils présentent d’expressions faciales complexes.

Publié par Hugues Delmas

Référence :

  • Reissland N, Francis B, Mason J (2013) Can Healthy Fetuses Show Facial Expressions of ‘‘Pain’’ or ‘‘Distress’’? PLoS ONE 8(6):
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À propos Hugues Delmas

Docteur en psychologie. Auteur du livre "Le Mensonge : Psychologie, applications et outils de détection".

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